Las conmociones cerebrales afectan los cerebros de los niños incluso después de que desaparecen los síntomas

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Los cambios cerebrales en los niños que sufrieron una lesión cerebral traumática leve o una conmoción cerebral persisten durante meses después de la lesión, incluso después de que desaparecieron los síntomas de la lesión, según un estudio publicado en la edición del 12 de diciembre de The Journal of Neuroscience . Los hallazgos resaltan el beneficio potencial del uso de técnicas avanzadas de imágenes para controlar la recuperación en los niños después de una conmoción cerebral.

A pesar de las crecientes preocupaciones sobre el riesgo de conmociones cerebrales en la juventud, la mayoría de las investigaciones que examinan sus efectos sobre el cerebro han involucrado a adultos. Estos estudios sugieren que, entre otras cosas, las conmociones cerebrales alteran la materia blanca del cerebro: las fibras largas que transportan información de un área del cerebro a otra. Algunos datos recientes sugieren que los cerebros en desarrollo de los niños pueden ser más vulnerables a los efectos de la lesión cerebral traumática leve.

En el estudio actual, Andrew Mayer, PhD, y sus colegas de Mind Research Network y la Universidad de Nuevo México en Albuquerque, Nuevo México, estudiaron específicamente a niños mayores (de 10 a 17 años) con lesión cerebral traumática leve. Descubrieron que los cambios estructurales en la materia blanca de los niños observados unas dos semanas después de la lesión seguían siendo evidentes más de tres meses después a pesar de la desaparición de los síntomas relacionados con la lesión.

"Estos hallazgos pueden tener implicaciones importantes sobre cuándo es realmente seguro para un niño reanudar las actividades físicas que pueden producir una segunda conmoción cerebral, lo que podría dañar aún más un cerebro ya vulnerable", dijo Mayer.

Los investigadores realizaron pruebas cognitivas y utilizaron una técnica de imagen avanzada conocida como imágenes de tensor de difusión (DTI) para examinar los cerebros de 15 niños que recientemente (dentro de los 21 días de la lesión) experimentaron una conmoción cerebral y 15 niños no afectados. En el cerebro, DTI específicamente imágenes de materia blanca. Durante una visita de seguimiento, aproximadamente cuatro meses después de la lesión, los científicos repitieron las pruebas cognitivas y las imágenes.

Las pruebas iniciales revelaron que los niños con la lesión cerebral leve tenían deficiencias cognitivas sutiles y cambios en la sustancia blanca en comparación con los homólogos saludables. Si bien los niños no informaron los síntomas de la lesión durante la visita de seguimiento meses después, DTI reveló que los cambios estructurales en el cerebro se mantuvieron.

"La magnitud de los cambios de la sustancia blanca en los niños con lesión cerebral traumática leve fue mayor de lo que se había informado anteriormente en pacientes adultos con lesión cerebral traumática leve", dijo Mayer. "Esto sugiere que las diferencias de desarrollo en el cerebro o el sistema muscular-esquelético pueden hacer que los pacientes pediátricos sean más susceptibles a las lesiones", agregó.

Con base en los datos de imágenes recopilados durante el estudio, los investigadores pudieron distinguir con precisión el cerebro de pacientes que tenían una lesión cerebral traumática leve de aquellos que estaban sanos el 90 por ciento del tiempo. Dichos hallazgos sugieren que DTI, que no requiere el uso de radiación ionizante, algún día podría usarse para diagnosticar la lesión y para caracterizar mejor el proceso de recuperación en el cerebro.

Christopher Giza, MD, un experto en lesiones cerebrales del desarrollo del Mattel Children's Hospital y el Centro de Investigación de Lesiones Cerebrales de la Universidad de California, Los Ángeles, que no participó en el estudio, señaló que si bien el número de pacientes en el estudio era pequeños, los hallazgos marcan "un importante avance en nuestra comprensión de los efectos de la lesión cerebral traumática leve en el cerebro en desarrollo".

"Se necesita más trabajo para determinar si los cambios en la materia blanca presente a los cuatro meses representan un proceso de recuperación prolongado o un cambio permanente en el cerebro", agregó Giza. "La determinación de la duración de los cambios estructurales, y si estos cambios tienen implicaciones clínicas, siguen siendo áreas críticas para estudios futuros", dijo.